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"The Great Gatsby" – Historical Background (Fitzgerald) 05:52 min

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Transkript "The Great Gatsby" – Historical Background (Fitzgerald)

The Great Gatsby was written by the American author, F. Scott Fitzgerald. Fitzgerald planned the novel in the summer of 1922 and it was published in 1925. The Great Gatsby is thought to be one of the greatest American novels of this era.

This video will introduce you to the historical background of “The Great Gatsby”. By the end you will know the events that influenced Fitzgerald to write this novel. You will also understand some of the themes that existed in 1920s America.

Some of the vocabulary may be new for you so it’s a good idea to have your English dictionary nearby!

Historical context of The Great Gatsby

The Great Gatsby was written in and set in the 1920s. This was the height of the Jazz Age. The Jazz Age was a period in which jazz music and dance became very popular in America and some parts of Europe.

In 1918 World War I had ended and the 1920s were a time of wealth and prosperity for the US. People were trying to forget the horrors of the war by going out and celebrating.

America had prohibition laws, brought in in 1919, which meant it was illegal to sell alcohol. Therefore the wealthy people had large private parties at home with their own alcohol.

As you can see, the Great Gatsby was set in a time characterised by partying and celebrating. This time is said to have been very superficial. This means that people only focused on seeing people and being seen; there was little depth in conversations and actions. The Great Gatsby explores and questions the superficiality of that time.

The 1920s came to an end with the Great Depression. In 1929 the stock market crashed in America. A lot of money was lost and everyone was affected.

The time when “The Great Gatsby” was written and set was therefore a prosperous bubble sandwiched between two devastating world events, World War I and the Great Depression.

The American Dream

The Great Gatsby also explores another interesting concept: The American Dream. The American Dream was a notion that everything was possible in America. People moved to America to chase their dreams.

The concept of the American Dream suggests that people can forget where they originally come from and become who they want to be by working hard. Maybe you’ve heard of the expression “from dishwasher to millionaire”.

In a time where social class was very important, the American Dream offered people the chance to escape their class and become part of a higher class. This is called social mobility.

The idea of escaping the situation you were born into is particularly relevant because of America’s colonial history. The settlers who arrived in America wanted to forget their immigrant past and start new lives. America used to be called The New World.

The Great Gatsby is set in this context. All the main characters have come to the East Coast to start new lives. Gatsby experiences social mobility and tries to forget his past by reinventing himself.

However, the negative ending of the novel suggests that starting a new life is not possible. Fitzgerald uses Gatsby and the other main characters to question what the American Dream is and whether it actually exists.

Autobiographical context of The Great Gatsby

Although the Great Gatsby is a work of fiction, parts of the novel are autobiographical. This means that Fitzgerald based some events in the novel on his own life.

Just like Nick Carraway, Fitzgerald was from Minnesota and was educated at an Ivy League University. But there are also many similarities to the character Jay Gatsby: Fitzgerald was a sensitive man who idiolized wealth and luxury.

He moved to the East Coast of the USA and met his future wife while he was in a military camp, just like Gatsby in the novel. Daisy's character is based on Fitzgerald's wife, Zelda, who was also in love with money and material wealth. Both women were described as very beautiful.

Fitzgerald and Zelda had a lavish lifestyle. They partied hard and spent a lot of money on having a good time. Fitzgerald became an alcoholic and Zelda suffered from mental health issues. They both struggled with this lavish, hedonistic lifestyle of the 1920s. Fitzgerald uses the Great Gatsby to question and criticise the ideals of the time. Thus, Fitzgerald questions his own life, too.

Summary

When Fitzgerald wrote the Great Gatsby, America was in between two very important and devastating world events, World War I and the Great Depression. People looked for happiness through wealth and the 1920s were characterised by parties, Jazz and illegal alcohol.

Another driving force of the time was the American Dream. This concept gave people energy and hope to forget the past and look to the future. Fitzgerald uses the Great Gatsby to look at the lifestyle in the 1920s and to question and criticise it. He also explores his own fears and doubts in the novel, which is shown by the autobiographical content.

The Great Gatsby is thought to be one of the greatest books of that time. It both glorifies and criticises the 1920s lifestyle and the American Dream.

What do you think about the American Dream? Do you think people can forget where they come from and start a new life? If you could reinvent yourself, who would you choose to be?

See you next time - bye bye.

1 Kommentar
  1. Das Video hat mir gut gefallen, insbesondere deswegen, weil es die relativ kurze Zeitspanne so pointiert dargestellt hat. Danke!

    Von Eemilelv, vor fast 4 Jahren

"The Great Gatsby" – Historical Background (Fitzgerald) Übung

Du möchtest dein gelerntes Wissen anwenden? Mit den Aufgaben zum Video "The Great Gatsby" – Historical Background (Fitzgerald) kannst du es wiederholen und üben.

  • Beschreibe die 1920er Jahre. Describe the 1920s.

    Tipps

    Lies dir erst alle Aussagen gründlich durch und entscheide dich dann für zwei der vier Aussagen.

    Lösung

    „The Great Gatsby“ spielt im Sommer 1922. Fitzgerald verwendete den Begriff Jazz Age, um den extravaganten Lebensstil vieler Amerikaner während dieser Zeit, in der alles möglich zu sein schien, zu beschreiben. Die amerikanische Wirtschaft brummte und brachte der Gesellschaft einen so noch nie da gewesenen Wohlstand. Die Menschen liebten damals Jazz-Musik, was dieser Zeit ihren Namen gab. Gerade nach den Schrecken des 1. Weltkrieges wollten die Menschen ausgelassen leben und das Leben genießen.

  • Definiere den Begriff Prohibition. Define the term prohibition.

    Tipps

    to impose a ban = ein Verbot verhängen

    to lift a ban = ein Verbot aufheben

    to prohibit = verbieten

    Lösung

    Unter Prohibition versteht man jene Zeit in den USA als es verboten war, Alkohol zu verkaufen, herzustellen, zu importieren oder transportieren. Dies wurde im Jahre 1919 vom 18. Zusatzartikel der amerikanischen Verfassung angeordnet. Dieses Verbot machte aus Schwarzhändlern Millionäre und es entstand eine Art Untergrundkultur mit ausufernden Parties. Diese Parties wurden oft als oberflächlich kritisiert.

    Von 1919 bis 1933 war es in den USA weder erlaubt Alkohol zu verkaufen noch zu konsumieren.

  • Erkläre den American Dream. Explain the American Dream.

    Tipps

    Ein Wörterbuch kann dir beim Füllen der Lücken helfen.

    Den Ausspruch seine Träume verfolgen gibt es wortwörtlich übersetzt auch im Englischen.

    Die USA waren früher zum Teil britische Kolonien.

    Überprüfe die Lücken auf korrekte Rechtschreibung.

    Lösung
    1. Der Amerikanische Traum (The American Dream) stellt den Glauben vieler Amerikaner dar, dass jeder Mensch, der nur genug arbeitet, ein zufriedenes Leben führen kann und das erreichen kann, von dem er träumt. Viele Menschen wandern deshalb auch nach Amerika aus, um ihre Träume zu verfolgen (to chase their dreams), denn dort scheint alles möglich (possible) zu sein. Im Sinne des Spruches vom Tellerwäscher zum Millionär (from dishwasher to millionaire) gehört die Idee zum American Dream, dass man auch ohne Startfinanzierung auf diese Art und Weise Reichtum und Wohlstand erlangen kann.
    2. So ist also auch soziale Mobilität (social mobility) möglich, also das Aufsteigen in eine höhere soziale Schicht (higher class), indem man hart arbeitet und so mehr Geld verdient oder sich weiterbildet. Besonders wichtig ist das für den amerikanischen Kontext aufgrund der Kolonialgeschichte (colonial history). Denn damals waren Teile der heutigen USA britische Kolonien und die Einwanderer wollten ihre Vergangenheit vergessen und komplett neu anfangen in der neuen Welt (the New World).
  • Ordne die autobiographischen Elemente in „The Great Gatsby“ Zelda und F. Scott Fitzgerald zu. Assign the autobiographical elements in “The Great Gatsby” to Zelda or F. Scott Fitzgerald.

    Tipps

    Zelda Fitzgerald müssen vier Elemente zugeordnet werden.

    Lösung

    Es gibt mehrere Parallelen zwischen Fitzgerald und Nick Carraway bzw. auch Jay Gatsby sowie zwischen Fitzgeralds Frau Zelda und Gatsbys Geliebten Daisy.

    • Wie Nick stammt F. Scott Fitzgerald aus Minnesota und hat an einer der renomiertesten Universitäten Amerikas studiert.
    • Wie Gatsby verliebte er sich beispielsweise in Zelda, als er in einem Militärcamp stationiert war. Auch war Fitzgerald ein verständnisvoller (sensitive) Mann, der viel Wert auf Geld und Luxus gelegt hat.
    • Zelda liebte wie Daisy in dem Roman das Geld und hatte im Laufe ihres Lebens den ein oder anderen Nervenzusammenbruch. Auch soll sie, wie Daisy, sehr hübsch gewesen sein.
  • Beschreibe Ereignisse aus der Zeit des Romans „The Great Gatsby“. Describe events from the historical background of the novel “The Great Gatsby”.

    Tipps

    superficiality = Oberflächlichkeit

    wealth and prosperity = Reichtum und Wohlstand

    Mindestens drei Elemente müssen jedem Bild zugeordnet werden.

    Lösung

    Fitzgerald ist für seine Beschreibungen des Zeitgeists der 1920er Jahre in Amerika sehr bekannt. In „The Great Gatsby“ beschreibt er unter anderem die überall aufkommenden Privatpartys, die im Zuge der Prohibition, dem gesetzlich festgelegten Alkoholverbot, stattfanden. Mit dem Börsencrash im Jahre 1929 und der folgenden Great Depression, wird das Ende des Jazz Age eingeläutet.

    Folgende Wörter können dir helfen, den historischen Hintergrund von „The Great Gatsby“ zu beschreiben:

    • Jazz Age: ein von Fitzgerald gewählter Begriff zur Beschreibung der 1920er Jahre in Amerika
    • superficiality: Oberflächlichkeit
    • wealth and prosperity: Reichtum und Wohlstand
    • private parties: Privatfeiern
    • prohibition: Verbot; Begriff zur Beschreibung des Alkoholverbots im Amerika der 1920er Jahre
    • ban: Verbot
    • illegal: illegal, verboten
    • law: Gesetz
    • Great Depression: Weltwirtschaftskrise
    • stock market crash: Börsencrash
  • Prüfe die folgenden Aussagen über Wirkung und Motive des Romans auf ihre Richtigkeit. Check whether the following statements about effects and motives of the novel are correct.

    Tipps

    Lies dir alle Aussagen genau durch und überlege, welche Motive hinter dem Roman stehen.

    Zwei Aussagen sind korrekt.

    Lösung

    „The Great Gatsby“ spielt zwischen zwei verheerenden Ereignissen: dem Ersten Weltkrieg und der Weltwirtschaftskrise (Great Depression). Fitzgerald kritisiert in seinem Werk die moralische Leere und Oberflächlichkeit des Jazz Age. Das Buch gilt auch deshalb als eines der größten Werke seiner Zeit, da es den Lebensstil der 1920er Jahre und den American Dream zugleich glorifiziert und kritisiert.